1985年退役后,24岁蔡振华作为公派教练,带着妻子前往意大利。国乒就是厉害,意大利也真敢用人,“毛头小伙”蔡振华担任了意大利的主教练。在的三年半时间里,“小蔡”将队伍成绩带至世乒赛团体第七,使意大利的乒乓球水平提升了很大一个档次,被意大利乒乓球界称为“乒乓教父”。

但是,这边“小蔡”在意大利干得风生水起,另一边国乒却已经招架不住了。

虽然我们排兵布阵得法,在1985年和87年的第38、39届世乒赛男团决赛都是5:0战胜的瑞典队,但瑞典男乒在瓦尔德内尔和佩尔森的领衔下已经长出了獠牙。

1989年的第40届世乒赛瑞典队在决赛中5:0血洗中国男团,涉男子项目(包括混双)全军覆没,中国男乒陷入了长达6年的至暗时刻。

国乒用人之际,收到国乒“命令”的蔡振华,毅然带着怀有身孕的妻子回到了北京,从一名普通的教练开始干起。

1991年第41届世乒赛,我们男乒降至最低谷的团体第7名,男单、男双同样冠军旁落。这样的结果,无论对国乒,还是对国人来讲都是无法交代、无法接受的。鉴于此,国乒痛下决心,不满30岁的蔡振华临危受命,担任男队主教练,开启了传奇的少帅生涯(与同期的羽毛球教练李永波并称“两位传奇少帅”)。

蔡振华刚一执掌男乒就显示出他的不凡,就职演说“走出泥泞,冲向光明”振奋人心,体现了以蔡振华为首的陆元盛、李晓东等组成的史上最年轻、资历最浅的教练班子的激情、决心和信心,中国体育报全文刊发,关心国球的人们也看到了我们冲出谷底的希望。

可毕竟巧妇难为无米之炊,老蔡接手男乒时,男队严重断档,只有马文革一人苦苦支撑。面对如此窘境,次年就有奥运任务,眉毛胡子一把抓是不现实的。老蔡拿出了以双打为突破口的战略,因为当时王涛/刘伟的混双组合已经成熟了,那么给王涛找搭档,争取率先从男双突破。于是王涛/吕林这对后来被证实的“黄金组合”应运而生。

1992年的巴塞罗那奥运会,王涛/吕林这对被重点培养的组合,不负众望,接连冲出欧洲强手和南韩的强劲组合,勇夺男双冠军。女队囊括女单、女双冠军,总共4块金牌,我们拿了3块,国乒算是交了一个合格卷(这才算合格,也太卷了吧),在低谷时期,能有这样的成绩,实属不易,蔡振华的才能显现出来。

在接下来的1993年第42届世乒赛,尚未崛起的男团又是在决赛中负于瑞典队,但毕竟打入了决赛,男双王涛/吕林不出意料夺冠,蔡振华执掌的男乒成绩虽还不算及格,但是已经看到了崛起的影子。意外的是,本届比赛女单意外失手。

体总领导一看,女队也有要滑坡的趋势,那哪行啊!于是“少帅”蔡振华又被推上了国乒总教练的位置上,时年(1993年)老蔡刚刚不到32岁。

主掌国乒全面的蔡振华继续着他的神奇表演。一如既往地铁腕治军,一如既往地挖掘、培养和使用人才,一如既往地以我为主果敢坚定,一如既往地沉稳智慧,这是对他今后教练之路的综合评价。

下一个任务是1995年的43届天津世锦赛,家门口的比赛,对于打翻身仗来说是机遇也是挑战。机遇是我们的后援团球迷一定会很给力,挑战是羽翼未丰的男乒背负的压力太大了。

危难时刻方显英雄本色,老蔡和男队顶住了压力。男子团体的比赛充满智慧、也充满悬念。蔡振华在排兵布阵上大摆迷魂阵,几轮比赛,王涛、马文革带领小将刘国梁、孔令辉轮番上阵,一路杀入决赛,直到决赛外界还看不出男团的主力是谁。

决赛的对手是“老冤家”瑞典队,已经连续3届压制住中国队了。决赛前2小时,中国队出场阵容才对外揭晓,王涛、马文革、丁松!丁松是谁?瑞典队有点儿懵圈。现在回想起来,当时的排兵布阵的确高明!秘密武器丁松发挥了奇效。决赛也的确紧张激烈得让人喘不过气来!

老蔡的“算盘”应该是这样打的,第一主力王涛争取拼下两分,最起码保一分;马文革拼下一分就完成任务,关键点在第三盘,谁赢了第三盘谁就占据主动。

第一盘王涛以1-2(16-21、21-15、19-21)不敌瑞典选手瓦尔德内尔输掉一分,中国队出师不利。

第二盘中国选手马文革以2-1(22-24、21-18、21-18)战胜佩尔森为中国赢回一分,老将马文革赢得了本届赛事他最该赢的比赛!

第三盘,秘密武器丁松神秘出场!2:0轻松拿下瑞典的新秀卡尔松,气得后者直摔拍子。

第四盘瓦尔德内尔2比1战胜马文革。

大比分2:2,第五盘决胜盘,压力给了王涛。王涛顶住了巨大压力,不负众望2:0击败佩尔森,如愿在家门口复仇瑞典队夺冠。

本次男团决赛的翻身仗对国乒来讲是极其历史意义的。正是这场比赛的胜利,才让从气势上压倒了瑞典队;也是这场比赛的胜利,增强了中国男乒走出低谷的信心。受到男团翻身仗鼓舞,中国队一举囊括本届世乒赛7项冠军,也标志着中国男乒彻底走出了低谷。

蔡振华此后的执教生涯,保住了95年天津世乒赛翻身仗的胜果,直至2005年彻底将重任交给刘国梁,转到更高的领导岗位。

在此10年间,乒乓球世界三大赛(奥运会、世兵赛、世界杯),除男单、男团偶有失手外,其余冠军基本落入中国队囊中,巩固了国乒的霸主地位。蔡振华创造了个人执教的传奇经历,续写了国乒的代代辉煌。